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El BCE se dispone a reducir sus tasas a un mínimo histórico

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Hasta hace sólo unos meses, la idea de bajar la tasa de refinanciación -que determina el nivel del crédito en la zona euro- a menos de 2% parecía inconcebible para los guardianes de la divisa europea.

Pero la recesión en los 16 países de la moneda única se agrava y obliga al BCE a explorar nuevos territorios: los economistas consultados por la agencia Dow Jones Newswires y los mercados esperan una reducción de 50 puntos básicos a 1,50% en la reunión del consejo de gobernadores del jueves.

Desde octubre, la tasa ha bajado de 4,25% a 2%. En diciembre, la institución llevó a cabo incluso una rebaja de 75 puntos de base de una sola vez, algo inédito en sus 10 años de historia.

“Han aparecido muchas señales en el radar del BCE antes de la reunión de esta semana, y todas dan cuenta de un agravamiento de la recesión”, estimó el Royal Bank of Scotland.

Tras un retroceso de 1,5% de su Producto Interno Bruto (PIB) en el cuarto trimestre de 2008, la zona euro podría registrar un desempeño igual de malo en el primer trimestre.

La industria sufre también la desaceleración de la demanda mundial. La actividad del sector industrial de la zona euro retrocedió en febrero por noveno mes consecutivo. Los barómetros de confianza de los empresarios y de los hogares siguen cayendo. El crédito escasea.

El desempleo siguió subiendo en enero, a una tasa de 8,2%, su máximo desde septiembre de 2006. El rápido deterioro del mercado laboral preocupa. Afecta el consumo de los hogares y podría poner en riesgo los efectos benéficos de los planes de reactivación gubernamentales y una inflación que permanece débil a pesar de una ligera alza a 1,2% en febrero, según una cifra provisoria.

El comisario europeo para Asuntos Económicos, Joaquín Almunia, no excluyó el martes que las últimas previsiones de crecimiento de Europa sean revisadas nuevamente a la baja.

En Francia, el gobierno anunció haber ajustado las suyas: ahora espera un retroceso del PIB de 1,5% en 2009 y “más de 300.000” despidos.

El BCE también anunciará el jueves una revisión drástica de sus pronósticos de inflación y de crecimiento. En diciembre, anticipaba una contracción de 0,5% en promedio del PIB este año, una estimación que se tornó obsoleta, como ya había reconocido en enero su presidente, Jean Claude Trichet. En 2009 espera una contracción de 2% en promedio.

La mayoría de los economistas anticipan una tasa principal de 1% a fines del segundo trimestre. “Ahí se habría tocado el piso”, estimó Christophe Weil, del banco Commerzbank.

Si bien los precios seguirán bajando, no hay riesgos mayores de deflación, según los expertos, que no ven actualmente razones para que el BCE rebaje su tasa a casi cero, como la Reserva Federal estadounidense, cuya tasa directriz oscila en un margen de entre 0% y 0,25%.
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